Un altro visitatore interstellare, la cometa C/2019 Q4 Borisov

Il 30 agosto, uno astronomo dilettante ucraino di nome Gennady Borisov ha notato una strana cometa che sfrecciava nel nostro sistema solare. Gli astronomi hanno verificato che l’oggetto chiamato C / 2019 Q4 (Borisov), si sta muovendo troppo velocemente per essere catturato dalla gravità del sole, segno che molto probabilmente è un intruso interstellare.

Se questi risultati dovessero essere confermati C / 2019 Q4 sarebbe il secondo visitatore di un altro sistema stellare mai rilevato, dopo la scoperta del 2017 dell’enigmatica roccia spaziale conosciuta come ‘Oumuamua. Mentre le sue origini non sono ancora del tutto certe, C / 2019 Q4 è una cometa confermata. Gli astronomi hanno già rilevato che l’oggetto che probabilmente è largo 3 Km,  ha un chioma, la guaina sfocata di polvere e gas che si forma mentre la luce del sole riscalda la superficie ghiacciata di una cometa.

C / 2019 Q4
La possibile cometa interstellare C / 2019 Q4 (Borisov). Una coda corta è visibile sopra e a destra del coma.
Gennady Borisov

Ciò significa che gli scienziati saranno in grado di raccogliere molti più dati sulla sua composizione rispetto a quanto fecero per  Oumuamua. C / 2019 Q4 è più grande e più luminoso il che offre maggiori opportunità di studiare la sua luce e prenderne alcuni indizi chimici. Inoltre, gli astronomi hanno scoperto che ‘Oumuamma sta uscendo dal sistema solare, ma C / 2019 Q4 è in entrata. Farà il suo approccio più vicino al sole il 7 dicembre e arriverà nel più vicino alla Terra, entro 120 milioni di Km, il 29 dicembre.

“Questo è il primo oggetto altamente attivo che abbiamo visto provenire da qualcosa che si è formato attorno a un’altra stella”, afferma Michele Bannister , astronomo alla Queen’s University di Belfast. Bannister aggiunge che le osservazioni di C / 2019 Q4 non possono essere prese sul serio fino a metà ottobre a causa della sua posizione rispetto al Sole. Ma poi per i mesi successivi gli astronomi volgeranno lo sguardo verso il cielo per ottenere quello che potrebbe essere il miglior studio di un visitatore interstellare.

“La cosa davvero fantastica è che l’oggetto dovrebbe essere osservabile per un anno”, afferma Matthew Holman , direttore ad interim del Centro Pianeti Minori dell’Unione Astronomica Internazionale, che ha rilasciato la verifica dlla traiettoria di C / 2019 Q4 mercoledì sera.

“Vedremo qualcosa di un altro sistema solare”, aggiunge, “e senza necessariamente sapere da quale parte proviene, è eccitante”.

Cometa

C/2019 Q4 Borisov

Scoperta30 agosto 2019
ScopritoreGennady Borisov
Designazioni
alternative
CK19Q040
Parametri orbitali
(all’epoca 2458735,5     9 settembre 2019)
Semiasse maggiore-0,8107754174904874 UA
Perielio2,044 UA
Inclinazione orbitale43,711°
Eccentricità3,521616493068836
Longitudine del
nodo ascendente
308,484°
Argom. del perielio208,274°
Ultimo perielio7 dicembre 2019
Dati osservativi
Magnitudine app.15,3 (magnitudine)
(stima) (max)
Magnitudine ass.10,3 (totale)

Borisov, un veterano cacciatore di comete, ha trovato C / 2019 Q4 concentrando le sue osservazioni presso l’ Osservatorio Astrofisico di Crimea sul basso orizzonte a nord-est, in una macchia di cielo vicino alla costellazione dei Gemelli. Gli astronomi tendono ad evitare di sbirciare in queste “luminose” macchie di cielo vicino all’orizzonte, poiché sono difficili da vedere e possono danneggiare l’ottica sensibile dei telescopi.

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Un diagramma dell’orbita mostra la traiettoria iperbolica che C / 2019 Q4 sembra prendere attraverso il sistema solare. La cometa è attualmente circa 2,7 au dal Sole e 3,4 au dalla Terra.
Tony Dunn / CC BY-SA 4.0

I primi resoconti della scoperta di Borisov fecero clamore tra gli astronomi. Quanzhi Ye all’Università del Maryland ha appreso per la prima volta della cometa domenica, dopo che un collega ha commentato la bizzarra traccia orbitale dell’oggetto su un’e-mail di gruppo. Notai anche che Scout, una cometa e un servizio di localizzazione di asteroidi gestito dal Jet Propulsion Laboratory della NASA, continuava a calcolare che l’oggetto non sembrava avere un’orbita circolare o ellittica .

In particolare, Ye è rimasto affascinato da uno dei parametri orbitali della cometa: la sua eccentricità. Se l’eccentricità di un’orbita è zero, l’oggetto traccia un cerchio perfetto attorno alla sua stella natale. Più è allungata e stretta l’orbita, più l’eccentricità si avvicina a una. Se un oggetto nel nostro sistema solare ha un’eccentricità maggiore di uno, significa che l’oggetto ha una traiettoria a forma di arco e sta effettuando una visita una tantum. Il Minor Planet Center afferma che l’eccentricità di C / 2019 Q4 supera tre.

Borisov orbit
Un diagramma orbitale aggiornato per la cometa visto da una prospettiva leggermente diversa da quella sopra. Il punto verde mostra la posizione della cometa per il 12 settembre.
JPL / HORIZONS

Secondo Ye, è improbabile che C / 2019 Q4 fosse una cometa che si è formata ai margini del sistema solare e in qualche modo è stata spinta in una traiettoria di fuga. Per ottenere questo tipo di traiettoria una cometa dovrebbe avvicinarsi a un oggetto abbastanza grande da alterarne il corso, come un pianeta. Ma per quanto ne sanno gli astronomi, C / 2019 Q4 non si sarebbe potuto avvicinare a tali usurpatori all’interno del nostro sistema solare. Le orbite dei pianeti intorno al sole si allineano più o meno sullo stesso piano, ma C / 2019 Q4 sembra bombardare il sistema solare con un’angolazione di 44 gradi.

“Ecco perché diciamo che le perturbazioni gravitazionali sono quasi impossibili”, afferma Ye.

Tempo del telescopio

Gli astronomi stimano che in qualsiasi istante sia presente una cometa interstellare o un asteroide da qualche parte all’interno dell’orbita di Marte e circa 10.000 all’interno dell’orbita di Nettuno, ma questi oggetti sono piccoli ed estremamente deboli da vedere.

‘Oumuamua, il primo visitatore interstellare rilevato nel nostro sistema solare, è apparso nell’autunno del 2017. Gli astronomi non hanno individuato lo strano oggetto fino a quando non è uscito dal sistema solare, percorrendo 160000 Km/h. Ma nel poco tempo che avevano, gli entusiasti scienziati di tutto il mondo hanno rivolto i loro telescopi verso l’oggetto e hanno imparando molto su questo pezzo di detriti cosmici.

Mentre l’oggetto distante sembrava solo un punto di luce per il migliore dei telescopi, il suo intenso oscuramento e il chiarore suggerivano che fosse allungato, rotolando su se stesso mentre sfrecciava attraverso il nostro sistema solare. Gli astronomi stimarono le dimensioni dell’oggetto, dando al corpo roccioso un aspetto simile a una matita.

Ancora più curioso, ‘Oumuamua non ha continuato a viaggiare allo stesso ritmo. Dopo essersi lanciato verso il Sole all’inizio del 2018, ha accelerato inaspettatamente . Le speculazioni hanno subito turbinato per quanto riguarda la causa. I professori di Harvard Shmuel Bialy e Abraham Loeb hanno presentato un’idea ultraterrena: forse era un’astronave che utilizzava una vela solare inviata da una civiltà aliena.

C’è quasi certamente una spiegazione più banale. Secondo alcune ricerche, le prese d’aria sulla superficie dell’oggetto avrebbero potuto rilasciare getti di gas che gli davano una spinta, un’impulso di attività cometaria troppo debole per essere visto dai nostri telescopi. Oppure, ‘Oumuamua avrebbe potuto essere un globo di ghiaccio poroso abbastanza leggero da consentire alla luce del sole di dargli una spinta.

‘Oumuamua ha lasciato sulla sua scia molti misteri che potrebbero non essere risolti, motivo per cui la prospettiva di studiare C / 2019 Q4 in modo ancora più dettagliato ha entusiasmato gli astronomi.

MEDIAINAF TV – Arriva da molto lontano. Addirittura da un altro sistema stellare, come mostrano le ricostruzioni orbitali animate che potete vedere nel canale Twitter di Tony Dunn. E migliaia di astronomi la stanno aspettando al varco. Si chiama C/2019 Q4 Borisov ed è una cometa di cui sentirete parlare a lungo. Ma cosa ne sappiamo, al momento, di questo oggetto alieno che sta varcando la soglia del Sistema solare? Lo abbiamo chiesto all’astronomo Albino Carbognani dell’Istituto nazionale di astrofisica. Servizio di Marco Malaspina

MEDIAINAF TV – Arriva da molto lontano. Addirittura da un altro sistema stellare, come mostrano le ricostruzioni orbitali animate che potete vedere nel canale Twitter di Tony Dunn. E migliaia di astronomi la stanno aspettando al varco. Si chiama C/2019 Q4 Borisov ed è una cometa di cui sentirete parlare a lungo. Ma cosa ne sappiamo, al momento, di questo oggetto alieno che sta varcando la soglia del Sistema solare? Lo abbiamo chiesto all’astronomo Albino Carbognani dell’Istituto nazionale di astrofisica. Servizio di Marco Malaspina

 

Riferimenti e approfondimenti

  1.   Maya Wei-Haas, Bizarre comet from another star system just spotted – National Geographic
  2.   MPEC 2019-R106 : COMET C/2019 Q4 (Borisov)

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