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Proteina extraterrestre: scoperta in un meteorite

01 marzo 2020: Gli scienziati hanno scoperto per la prima volta una proteina, precedentemente sconosciuta all’interno di un meteorite caduto sulla Terra 30 anni fa.. Chiamata emolitina, la nuova proteina contiene ferro e litio e può svolgere un ruolo importante nel seminare la vita su pianeti abitabili come la Terra.

Se i loro risultati possono essere replicati, sarà la prima proteina mai identificata che non ha avuto origine qui sulla Terra.

proteina extraterrestre
La scoperta di una nuova proteina in un meteorite rafforza l’argomento secondo cui i mattoni della vita sono arrivati ​​dallo spaziopaulfleet / Depositphotos

“Questo documento caratterizza la prima proteina scoperta in un meteorite”, hanno scritto i ricercatori in un articolo caricato sul server di prestampa arXiv . Il loro lavoro deve ancora essere migliorato, ma le implicazioni di questa scoperta sono degne di nota.

Negli ultimi anni, i meteoriti del sistema solare hanno prodotto alcuni elementi costitutivi per la vita come la conosciamo. Cianuro , che potrebbe svolgere un ruolo nella costruzione di molecole necessarie alla vita; ribosio , un tipo di zucchero che si trova nell’RNA; e aminoacidi, composti organici che si combinano per formare proteine.

I ricercatori hanno ora rivisitato i meteoriti che hanno prodotto questi ultimi. Guidato dal fisico Malcolm McGeoch del generatore di sorgenti di raggi X superconduttore PLEX Corporation, il team ha concentrato la propria ricerca su qualcosa di più.

Usando la spettrometria di massa, hanno trovato quello una proteina ​​in un meteorite chiamato Acfer 086 , trovato in Algeria nel 1990.

Pur non essendo la prova di creature viventi extraterrestri, questa scoperta proteica è un’altro mattone della vita da cercare in una roccia spaziale. Esistono molti processi che possono produrre proteine, ma la vita, per quanto ne sappiamo, non può esistere senza di esse.

“In generale, da una meteora che è stata conservata in un museo ed è stata analizzata in precedenza si stanno modificando le tecniche per rilevare l’amminoacido al suo interno, in un rapporto di segnale più elevato ” , ha detto ScienceAlert all’astronomo e chimico Chenoa Tremblay del CSIRO Astronomy & Space Science in Australia.

Non solo il team ha trovato l’amminoacido glicina con un segnale più forte rispetto all’analisi precedente , ma ha scoperto che era legato ad altri elementi, come ferro e litio. Quando hanno eseguito la modellazione per vedere cosa stava succedendo, hanno scoperto che la glicina non era isolata; faceva parte di una proteina.

I ricercatori chiamano questa proteina appena scoperta emolitina. Mentre l’emolitina è strutturalmente simile alle proteine ​​terrestri, il suo rapporto tra deuterio e idrogeno è singolare rispetto quello terrestre. È tuttavia coerente con le comete di lungo periodo.

Ciò suggerisce, sostengono i ricercatori, che la struttura che hanno identificato come proteina è di origine extraterrestre, e probabilmente formata nel disco proto-solare, oltre 4,6 miliardi di anni fa.

C’è una possibilità che ciò che hanno scoperto potrebbe non essere una proteina. Sebbene il team pensi che sia la spiegazione più probabile, è anche possibile che la loro scoperta sia in realtà un polimero – un’ampia classe di molecole, di cui le proteine ​​sono ne sono una.

Quindi è un po ‘troppo presto per lasciarti trasportare. Ma, nel complesso, Tremblay è impressionato dal lavoro.

“Penso che sia davvero eccitante”, ha detto. “Penso che abbia molte implicazioni davvero interessanti e molte argomentazioni avvincenti. E penso che sia davvero un grande passo avanti.”

Ci sono diversi passi successivi che la ricerca potrebbe prendere. Altri scienziati possono prendere gli spettri e usare un software di modellazione per provare a replicare strutture che producono spettri uguali o simili. Ciò potrebbe aiutare a determinare se stiamo gosservando le proteine ​​o un diverso tipo di polimero.

Tecniche simili potrebbero ora essere utilizzate su altri meteoriti in cui sono stati trovati aminoacidi, per vedere se si possono trovare strutture simili.

Come spiega Tremblay, recenti studi sulla Stazione Spaziale Internazionale hanno indicato che “le proteine ​​dovrebbero essere più facili da produrre nello spazio a causa della ridotta gravità”, e gli scienziati dell’astronauta sono effettivamente riusciti a produrre molecole proteiche abbastanza grandi e stabili.

“Quindi siamo abbastanza sicuri che le proteine ​​possano esistere nello spazio”, afferma. “Ma se possiamo effettivamente iniziare a trovare prove della loro esistenza, penso che sia davvero interessante ed eccitante.”

La ricerca è attualmente disponibile su  arXiv.

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