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La NASA fa scoperte inaspettate sull’asteroide Bennu

La sonda OSIRIS-REx della NASA ha orbitato attorno all’asteroide Bennu solo da alcuni mesi, ma gli scienziati della missione hanno già appreso nuovi dettagli sull’asteroide vicino alla Terra che si trova a 70 milioni di chilometri di distanza, secondo un annuncio della NASA.

La più grande sorpresa della missione è avvenuta solo pochi giorni e un’osservazione inattesa si è verificata segnalando l’attività su Bennu, hanno detto i ricercatori.

Il team di scienziati della missione ha rilevato che i pennacchi di particelle si sono staccati dalla superficie il 6 gennaio, seguiti da ulteriori pennacchi negli ultimi due mesi. Ciò rende Bennu un asteroide attivo che espelle regolarmente materiale nello spazio, cosa rara. Questa è la prima volta che gli scienziati hanno avuto osservazioni ravvicinate di pennacchi di particelle eruttanti dalla superficie di un asteroide, ha detto l’agenzia.

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Il veicolo spaziale ha catturato questa visione di Bennu espellendo particelle dalla sua superficie il 19 gennaio.

Una serie di sette studi pubblicati Martedì nelle riviste Nature, Nature Astronomy, Nature Geoscience e Nature Communications dettaglia le osservazioni della sonda finora.

Le particelle vanno dai centimetri ai decimi di centimetri, e alcune di esse si muovono lentamente mentre altre si stanno rapidamente facendo strada nello spazio interstellare. Alcuni cadono in superficie, mentre altri vanno in orbita attorno ad esso, come piccoli satelliti. I ricercatori attualmente non capiscono perché questo sta accadendo, ma non rappresenta alcun rischio per il veicolo spaziale.

“La scoperta dei pennacchi è una delle più grandi sorprese della mia carriera scientifica”, ha dichiarato Dante Lauretta, investigatrice principale di OSIRIS-REx presso l’Università dell’Arizona, a Tucson. “E il terreno accidentato è andato contro tutte le nostre previsioni: Bennu ci sta già sorprendendo e il nostro entusiasmante viaggio è appena cominciato.”

Gli strumenti di OSIRIS-REx hanno confermato che i minerali idrati, inclusa la magnetite, sono abbondanti e diffusi sull’asteroide. L’asteroide è pieno di materiali preziosi che possono anche contenere indizi su come è iniziata la vita. Bennu è essenzialmente un residuo della formazione del nostro sistema solare miliardi di anni fa, anche se alcuni dei minerali al suo interno potrebbero essere ancora più vecchi.

Gli asteroidi potrebbero anche servire da stazioni di rifornimento per le missioni robotiche e umane se potessimo sbloccare l’idrogeno e l’ossigeno al loro interno, ha detto la NASA.
È anche più vecchio del previsto, tra 100 milioni e 1 miliardo di anni e probabilmente ha origine nella fascia principale degli asteroidi. Bennu probabilmente si staccò da un asteroide più grande nella cintura tra Marte e Giove un paio di miliardi di anni fa. Questo lo ha fatto cadere nello spazio fino a quando un’orbita vicino alla Terra l’ha bloccato al suo posto.
La sonda ha anche rilevato numerosi massi più grandi sulla superficie, con oltre 200 massi con diametro superiore a 32 piedi. La superficie dell’asteroide è come una capsula del tempo con diverse regioni che rappresentano diverse epoche, dai resti dell’asteroide madre di Bennu alle recenti attività.
I ricercatori si aspettavano una superficie liscia con pochi massi a causa delle osservazioni terrestri. Invece, è ruvido e affollato di massi. Ciò significa che la parte di raccolta dei campioni della missione dovrà essere regolata per assicurarsi che OSIRIS-REx possa toccare e raccogliere un campione.

“Durante le operazioni di OSIRIS-REx vicino a Bennu, il nostro team di veicoli spaziali e operativi hanno dimostrato che possiamo ottenere prestazioni di sistema che superano i requisiti di progettazione”, ha dichiarato Rich Burns, project manager di OSIRIS-REx. “Bennu ci ha lanciato una sfida per affrontare il suo terreno accidentato, e siamo certi che OSIRIS-REx è all’altezza del compito”.

Bennu ha una forma paragonabile a una trottola ed è un asteroide “mucchio di macerie”, un raggruppamento di rocce tenuto insieme dalla gravità piuttosto che da un singolo oggetto.

I primi risultati della missione spaziale giapponese Hayabusa 2 in orbita attorno all’asteroide Ryugu sono stati rilasciati martedì. Sia Bennu che Ryugu sono degli asteroidi a forma di cima estremamente scuri, girati in grandi massi, ma gli ultimi risultati mostrano che Ryugu è molto più secco.

“I primi tre mesi di indagine ravvicinata su Bennu di OSIRIS-REx ci hanno ricordato di cosa è la scoperta – sorprese, rapidità di pensiero e flessibilità”, ha detto Lori Glaze, direttore della Divisione Planetary Science. “Studiamo asteroidi come Bennu per conoscere l’origine del sistema solare: il campione di OSIRIS-REx ci aiuterà a rispondere ad alcune delle più grandi domande su da dove veniamo”.

La missione

La missione OSIRIS-REx e l’asteroide Bennu si sono incontrati faccia a faccia il 3 dicembre. OSIRIS-REx ha orbitato intorno all’asteroide dal 31 dicembre e Bennu è il corpo più piccolo ad essere orbitato da un veicolo spaziale. Bennu è solo un po ‘più largo dell’altezza dell’Empire State Building, secondo la NASA.

La missione – che sta per Origins, Spectral Interpretation, Resource Identification, Security-Regolith Explorer – è la prima missione di ritorno dei campioni di asteroidi della NASA. È stato lanciato a settembre 2016 e trascorrerà due anni da vicino e personale con Bennu.
Nel corso del prossimo anno, OSIRIS-REx esaminerà l’asteroide utilizzando cinque strumenti scientifici a bordo del veicolo spaziale. Questi strumenti aiuteranno a determinare una posizione sicura dalla quale prelevare un piccolo campione dalla superficie di Bennu che sarà restituito alla Terra nel settembre 2023.
Il campione di Bennu, un asteroide vicino alla Terra, potrebbe aiutare gli scienziati a capire non solo di più sugli asteroidi che potrebbero avere un impatto sulla Terra, ma su come si sono formati i pianeti e sulla vita.

L’asteroide potrebbe passare vicino alla Terra, più vicino della luna, nel 2135, con avvicinamenti ancora più ravvicinati possibili nel 2175 e 2195. Un colpo diretto è improbabile, ma i dati raccolti durante questa missione possono aiutare a determinare i modi migliori per deviare vicino alla Terra asteroidi.

Un altro recente studio pubblicato su Geophysical Research Letters ha anche scoperto che Bennu sta girando più velocemente nel tempo. Bennu si muove attraverso lo spazio a 63.000 miglia all’ora e gira, completando una rotazione completa ogni 4,3 ore. Il nuovo studio ha determinato che la velocità di rotazione aumenta di un secondo al secolo, riducendo di un secondo ogni 100 anni.

Ma nel corso di milioni di anni, l’asteroide potrebbe perdere pezzi o esplodere. Sapendo ciò, si amplia la comprensione di come si sviluppano gli asteroidi e della minaccia che essi pongono alla Terra.

Altre scoperte allettanti dalla sonda Hayabusa 2

Gli scienziati che lavorano alla missione spaziale giapponese di Hayabusa 2 hanno affermato che utilizzando una vasta gamma di macchine fotografiche e strumenti per raccogliere immagini e dati sull’asteroide vicino alla Terra Ryugu, hanno fatto alcune “scoperte allettanti”.
“Il principale è la quantità di acqua, o la mancanza di esso, sembra possedere Ryugu”, ha detto Seiji Sugita del Dipartimento di Terra e Scienze Planetarie dell’Università di Tokyo in una dichiarazione stampa mentre la missione ha pubblicato i suoi primi risultati.

“È molto più secco di quanto ci aspettassimo, e dato che Ryugu è piuttosto giovane (secondo gli standard degli asteroidi) a circa 100 milioni di anni fa, questo suggerisce che il suo corpo genitore fosse in gran parte privo di acqua”, ha aggiunto Sugita.

Il risultato è significativo, ha detto, perché di tutte le acque terrestri si pensa che provengano da asteroidi locali, comete lontane e la nebulosa o nuvola di polvere che è diventata il nostro sole.
“La presenza di asteroidi secchi nella fascia degli asteroidi cambierebbe i modelli usati per descrivere la composizione chimica del primo sistema solare”, ha aggiunto.

La scoperta ha anche implicazioni per la ricerca di vita extraterrestre. “Ci sono innumerevoli sistemi solari là fuori e la ricerca della vita oltre la nostra ha bisogno di direzione”, ha detto Sugita. “I nostri risultati possono perfezionare modelli che potrebbero aiutare a limitare i tipi di sistemi solari che la ricerca per la vita dovrebbe avere come obiettivo”.

I tre documenti iniziali della missione, pubblicati sulla rivista Science on Tuesday, descrivono la massa, le dimensioni, la forma, la densità, lo spin e le proprietà geologiche dell’asteroide, un “cumulo di macerie” poroso a forma di trottola.

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Ryugu è estremamente scuro e sembra più nero del carbone ai nostri occhi.

L’agenzia spaziale giapponese, JAXA, ha anche tratto beneficio dalla collaborazione con la NASA, che ha una propria sonda, OSIRIS-REx , che esplora un diverso asteroide noto come Bennu.

La NASA e la JAXA condividono i dati delle rispettive missioni e questa collaborazione ha suscitato ulteriore sorpresa.

Sia Bennu che Ryugu sono degli asteroidi estremamente scuri, a forma di trottola ricoperti da grandi massi, ma gli ultimi risultati mostrano che Ryugu è molto più secco.

I ricercatori si aspettavano che i due asteroidi avessero livelli simili di acqua, ma la discrepanza ha aperto nuove strade alla ricerca futura.
“Grazie alle missioni parallele di Hayabusa2 e OSIRIS-REx, possiamo finalmente affrontare la questione di come questi due asteroidi siano diventati”, ha detto Sugita. “Il fatto che Bennu e Ryugu possano essere fratelli e fratelli mostra tuttavia tratti sorprendentemente differenti implica che ci debbano essere molti processi astronomici eccitanti e misteriosi che dobbiamo ancora esplorare”.
Altri scienziati hanno condiviso l’ottimismo di Sugita. “Sembra che l’asteroide si sia formato come una pila di macerie rotanti da una precedente generazione di corpi genitoriali asteroidali, e che quei corpi genitoriali abbiano subito un metamorfismo termico o di shock”, ha detto John Bridges del centro di ricerca spaziale dell’Università di Leicester nel Regno Unito.

“Questo è lontano dal vecchio stereotipo di un asteroide grigio a forma di patata, inerte e forse un po ‘noioso”, ha aggiunto. “Ryugu mostra che gli asteroidi hanno registrato una storia incredibilmente ricca.”
Alcuni scienziati hanno fatto eco alla reazione iniziale di Sugita alla scoperta della mancanza d’acqua dell’asteroide, che ha ipotizzato dicendo: “ciò che ora si sente limitante è illuminante”.
Matthew Genge, uno scienziato di terra e planetario dell’Imperial College di Londra, ha detto che Hayabusa 2 ha mirato a essere il primo a campionare un asteroide di tipo C ricco di oggetti ricchi di carbonio e acqua perché si pensa che conservi il miglior record delle prime fasi del sistema solare.
Ha aggiunto che Ryugu sembrava essere un tipo di asteroide che aveva avuto la sua storia del sistema solare iniziale “sovrascritto” da un’esperienza di riscaldamento.

“È come montare una spedizione per trovare l’elefante più grande del mondo, e invece trovare il più piccolo del mondo”, ha detto. “Non è quello che ti aspettavi, ma forse altrettanto prezioso. Come mai quell’elefante è diventato così piccolo?”

“Capire come e perché gli asteroidi perdono acqua è … una questione molto importante per capire come i pianeti rocciosi diventano abitabili”, ha aggiunto.

A febbraio, Hayabusa 2 ha toccato la superficie dell’asteroide e ha sparato un “proiettile” sulla sua superficie per disturbare il materiale che è stato poi raccolto da un “corno campione” sul lato inferiore della sonda.

Questi campioni saranno analizzati quando l’imbarcazione ritorna sulla Terra entro la fine del 2020.

“Quando porteremo i campioni sulla Terra, sapremo la risposta: la più grande notizia è che abbiamo già ottenuto i campioni nella navicella spaziale, ne siamo molto entusiasti”, ha detto Sugita.

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