Il telescopio TESS cattura l’esplosione della cometa Wirtanen con dettagli incredibili

Utilizzando i dati del Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) della NASA, gli astronomi dell’Università del Maryland (UMD), a College Park, nel Maryland, hanno catturato una chiara sequenza di immagini dall’inizio alla fine di un’emissione esplosiva di polvere, ghiaccio e gas durante l’approccio ravvicinato della cometa 46P / Wirtanen alla fine del 2018. Questa è l’osservazione più completa e dettagliata fino ad oggi della formazione e della dissipazione di uno scoppio naturale della cometa. I membri del team hanno riportato i loro risultati nel numero del 22 novembre di The Astrophysical Journal Letters .

cometa 46P / Wirtanen

Mentre le comete orbitano attorno al Sole, possono passare attraverso il campo visivo di TESS. Wirtanen è stata una priorità per noi a causa del suo approccio ravvicinato alla fine del 2018, così abbiamo deciso di osservarla attraverso il telescopio. Lo abbiamo fatto e siamo rimasti molto sorpresi “, afferma Tony Farnham, autore principale del documento di ricerca.

Solitamente, quello che fanno le comete è sublimare a causa del calore inviato dal Sole. Tuttavia, più raramente, le comete sperimentano occasionali esplosioni spontanee che possono aumentare significativamente, ma temporaneamente, la loro luminosità. Al momento non è noto ciò che provoca questi scoppi.

Nel caso di Wirtanen, l’illuminazione iniziale dell’esplosione è avvenuta in due fasi distinte: un lampo di un’ora seguito da un graduale secondo stadio che ha continuato a diventare più luminoso per altre 8 ore. Dopo aver raggiunto il picco di luminosità, la cometa si è gradualmente attenuata per un periodo di circa due settimane. Poiché TESS acquisisce immagini ogni 30 minuti, il team è stato in grado di visualizzare ogni fase.

“Non possiamo prevedere quando si verificheranno esplosioni di comete. Ma anche se in qualche modo avessimo avuto l’opportunità di programmare queste osservazioni, non avremmo potuto fare meglio in termini di tempistica“, dichiara Farnham.

Secondo il team, l’esplosione potrebbe aver rilasciato circa un milione di chilogrammi di materiale. L’attuale studio descrive i risultati iniziali di queste osservazioni, e ulteriori analisi più approfondite verranno effettuate in futuro. “Ci sono almeno altre quattro comete nella stessa area del cielo in cui TESS ha fatto queste osservazioni, con un totale di circa 50 comete previste nei primi due anni di dati. C’è molto che possiamo osservare da questi dati“, afferma infine Farnham.

46P/Wirtanen

46P/Wirtanen è una cometa periodica di corto periodo del nostro Sistema solare scoperta fotograficamente il 17 gennaio 1948 dall’astronomo statunitense Carl Alvar Wirtanen. La lastra fu esposta il 15 gennaio durante una campagna osservativa del Lick Observatory sul moto proprio stellare. A causa del numero limitato di osservazioni iniziali, trascorse più di un anno prima che fosse riconosciuta come una cometa di corto periodo.

Il suo attuale periodo orbitale è di 5,44 anni. Inizialmente era stata selezionata come obiettivo della missione Rosetta dell’Agenzia Spaziale Europea. Appartiene alla famiglia delle comete gioviane[3], i cui membri posseggono un afelio tra le 5 e le 6 UA. È stato stimato che il suo diametro sia di 1,2 km.

La cometa percorre un’orbita resa caotica da ripetuti incontri con Giove. Due incontri con il gigante gassoso nel 1972 e 1984 ne hanno ridotto notevolmente la distanza perielica. Nel ritorno del 2008 la cometa ha raggiunto una magnitudine di 8,5. In data 9 luglio 2013 la cometa ha raggiunto il suo perielio, con una magnitudine stimata del 10,8.

Dopo essere rimasta per mesi oltre la magnitudine 12, il 10 novembre 2018 ha raggiunto una magnitudine di 8; il 22 novembre la cometa ha raggiunto la magnitudine 6. Il 12 dicembre 2018 sarà al perielio ed il 16 dicembre sarà a solo 10,2 milioni di chilometri dalla Terra, con una magnitudine apparente stimata fino a 3.0 e sarà visibile ad occhio nudo per diversi giorni.

 

Riferimenti e approfondimenti

  1. Tony L. Farnham et al, First Results from TESS Observations of Comet 46P / Wirtanen, The Astrophysical Journal (2019). DOI: 10.3847 / 2041-8213 / ab564d

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