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Europa mai così dettagliata: le foto del satellite di Giove

Europa
Grazie alle tecniche di elaborazione di oggi, le foto scattate 20 anni fa dalla sonda Galileo diventano nuove meravigliose immagini della superficie di Europa, satellite di Giove, dove nel profondo dei suoi oceani potrebbe esserci vita extra terrestre Credito: NASA / JPL-Caltech

Europa, uno dei più interessanti satelliti del pianeta Giove, se non dell’intero Sistema Solare, si mostra oggi agli scienziati in tutta la sua bellezza grazie a nuove fotografie rese disponibili dall’istituto SETI di Mountain View in California.

Europa
Foto originale in B/N del 1998 Credito: NASA / JPL-Caltech

Le fotografie della superficie di cui parliamo, in realtà, sono state scattate durante precedenti missioni di sorvolo di Europa nel 1998 da parte della sonda Galileo, ma oggi sono state rielaborate con nuove tecniche di postproduzione, restituendoci dettagli e informazioni mai viste prime.

Europa, insieme ad altri tre satelliti di Giove (Io, Ganimede e Callisto) fu scoperto da Galileo Galilei nel 1610 ed è stata proprio una sonda chiamata con il nome dello scienziato italiano, che nel settembre del 1998 ha scattato molte foto in bianco e nero della crosta di questo satellite.

La sonda Galileo effettuò 11 passaggi inviando agli scienziati sulla Terra numerose foto in alta risoluzione catturate attraverso un filtro in toni di grigio, più foto a colori a bassa risoluzione, che oggi, dopo oltre 20 anni, sono state rielaborate, combinando foto in bianco e nero e a colori scattate in diversi sorvoli.

Europa
Credito: NASA / JPL-Caltech

Questo processo di “fusione”, ha permesso quindi di ottenere immagini ad alta risoluzione e a colori, per mezzo delle quali gli scienziati potranno studiare in maniera molto più accurata la superficie di Europa in preparazione della prossima missione Nasa Clipper.

Come 400 anni fa abbiamo dovuto ringraziare un italiano per aver scoperto Europa, oggi nuovamente il merito va a un italo americano: Mario Valenti, ricercatore all’istituto SETI, ha infatti prodotto queste immagini, che ci permettono di vedere Europa come non mai.

Europa
Una delle “nuove” foto, frutto delle recenti elaborazioni delle stesse foto del 1998 Credito: NASA / JPL-Caltech

I colori di queste foto ovviamente non sono quelli che apparirebbero a un uomo che si trovasse fisicamente su Europa, ma sono dei falsi colori riprodotti con l’intento di agevolare lo studio della geologia e della conformazione della crosta del satellite, evidenziando, tramite i diversi colori e il contrasto, le varie tipologie di sostanze e materiali di cui è composto l’ambiente.

Europa è al centro di importanti studi sulla ricerca di vita extraterrestre perché gli scienziati sono ormai certi che tutta la sua superficie sia ricoperta da un unico enorme oceano di acqua allo stato liquido, celato sotto uno strato di ghiaccio che lo avvolge completamente.

Europa
Ricostruzione della superficie di Europa Credito: NASA / JPL-Caltech

La nuova missione Nasa Clipper, attualmente in sviluppo e la cui data di lancio verrà comunicata entro la fine del 2020, punta a indagare questo enorme oceano, e capire ad esempio quanto è spessa la coltre di ghiaccio, se è sottile o molto profonda.

Sulla Terra, gli oceani sono l’habitat di almeno 224 mila specie diverse, e fino all80% di tutta la vita sul nostro pianeta si concentra in 1,4 miliardi di km cubi acqua.

Su Europa, che ha un diametro di circa un quarto rispetto a quello terrestre, abbiamo invece 3 miliardi di km cubi d’acqua (quasi il triplo del totale degli oceani sulla Terra), mentre le enormi forze di marea esercitate dalla gravità di Giove, responsabili del particolare aspetto reticolato della superficie di Europa, offrirebbero un’inesauribile fonte di energia. Per questo motivo gli scienziati ritengono che questo sia il luogo dove è in assoluto più probabile trovare forme di vita al di fuori del nostro pianeta.

Europa
Una nuova vista della zona denominata “Chaos Near Agenor Linea” Credito: NASA / JPL-Caltech

Le nuove foto della superficie di Europa quindi, serviranno agli scienziati per studiare a fondo la crosta di ghiaccio di Europa in preparazione della imminente missione Nasa Clipper, per identificare le zone più “promettenti” da studiare durante questi nuovi sorvoli, effettuati stavolta con nuovi e più potenti sensori e strumenti. Sulla Terra, ovunque troviamo dell’acqua troviamo anche delle forme di vita; su questa luna di Giove abbiamo il triplo di acqua della Terra, quindi…

Quando Galileo Galilei scoprì le altre tre grandi lune di Europa e Giove – Io , Ganimede e Callisto – più di 400 anni fa, rivoluzionò la visione dell’umanità dell’universo. La scoperta ha smentito la comune convinzione che la Terra fosse il centro di tutti i movimenti nei cieli. Oggi Europa continua a sfidare il modo in cui pensiamo l’universo.

Gli scienziati sono quasi certi che nascosto sotto la superficie ghiacciata dell’Europa vi sia un oceano di acqua salata che si ritiene contenga circa il doppio dell’acqua dell’oceano globale della Terra. Potrebbe essere il luogo più promettente nel nostro sistema solare per trovare gli ambienti attuali adatti a qualche forma di vita oltre la Terra.

Leggermente più piccola della Terra, la superficie del ghiaccio d’acqua di Europa è attraversata da lunghe fratture lineari, crepe, creste e bande. Il guscio di ghiaccio della luna ha probabilmente uno spessore da 15 a 25 chilometri, al di sotto del quale si stima che l’oceano sia profondo da 60 a 150 chilometri. Come la Terra, si ritiene che Europa contenga anche un mantello roccioso e un nucleo di ferro.

Nella mitologia greca, Europa era un mortale che divenne una principessa di Creta dopo che Cupido colpì Zeus (la versione greca di Giove) con una freccia e cadde sotto l’incantesimo di Europa. La luna di Giove e il continente europeo prendono il nome da lei.

Europa rispetto alla Terra

L’oceano globale di Europa potrebbe esistere da miliardi di anni. È un oceano che è probabilmente più vasto in profondità e volume del nostro oceano.

Terra Europa
Diametro 12.742 chilometri 3.120 chilometri
Profondità media dell’oceano ~ 4 chilometri ~ 100 chilometri
Volume ~~ 1,4 miliardi di chilometri cubi ~ 3 miliardi di chilometri cubi
Superficie 29 percento di terra e 71 percento di acqua liquida Guscio di ghiaccio d’acqua globale. Le stime dello spessore vanno da 3 a 30 chilometri

Perché è importante? Sulla Terra, quasi ovunque troviamo l’acqua, troviamo la vita. Gli oceani della Terra ospitano dal 50 all’80 percento di tutta la vita sulla Terra, con almeno 224.000 specie nominate: piante, batteri, funghi, rettili, mammiferi, barriere coralline, alghe, pesci, molluschi e molti altri.

Gli oceani terrestri ospitano anche estremofili – organismi che sopravvivono ovunque dalle temperature gelide sotto il ghiaccio marino artico alle temperature di ebollizione e alle alte pressioni vicino alle aperture idrotermali del mare profondo.

Europa
Europa: Water World infographic. Credito: NASA / JPL-Caltech

Quindi, se l’Europa ha il doppio dell’acqua della Terra, potrebbe essere abitabile? Cioè, potrebbe avere ambienti adatti a qualche forma di vita?

Gli scienziati pensavano che, affinché un mondo fosse abitabile, doveva trovarsi alla giusta distanza dal Sole in modo che la sua superficie potesse avere acqua liquida. Europa è un vero punto di svolta. È lontano dal sole e ha ancora un oceano di acqua liquida.

Il motivo per cui l’Europa ha acqua liquida è perché le maree – simili alle interazioni di marea tra la Terra e la sua luna – fanno flettere il guscio di ghiaccio e l’interno dell’Europa durante il corso della sua orbita attorno a Giove. Il riscaldamento non è sufficiente per consentire all’acqua di esistere in forma liquida sulla superficie gelida, ma dovrebbe essere sufficiente per mantenere un oceano di acqua liquida sotto un guscio di ghiaccio esterno. Insieme all’acqua liquida, la vita come la conosciamo ha bisogno di altre due pietre miliari.

Il primo è la chimica giusta da usare come elementi costitutivi della vita, e il secondo è una fonte di energia. Oltre ad aiutare a mantenere l’acqua liquida, l’energia delle maree di Europa può anche consentire all’oceano di interagire con le rocce sul fondo del mare di Europa. Le reazioni chimiche tra acqua e roccia potrebbero aiutare a fornire non solo i mattoni per la vita, ma anche l’energia per la vita.

Esplorazione

Sei veicoli spaziali robotici hanno esplorato Europa, ma la maggior parte di ciò che sappiamo proviene da tre di essi: il veicolo spaziale Voyager 2 della NASA, l’orbita Galileo e il telescopio spaziale Hubble. Il veicolo spaziale Voyager 2 ha fornito le prime immagini abbastanza vicine da rivelare che la superficie di Europa è attraversata da creste e crepe e ha suggerito che Europa potrebbe essere geologicamente attiva oggi.

La missione Galileo fornì una visione ancora più ravvicinata della luna ghiacciata e trovò lì la prova più forte di un oceano. Galileo ha realizzato 12 passaggi ravvicinati di Europa, fornendo le immagini di superficie più dettagliate fino ad oggi.

Europa e la sua ombra
Il telescopio spaziale Hubble ha catturato uno sguardo raro su tre delle più grandi lune di Giove che sfilano su Giove nel 2015. Riconoscimento: NASA, ESA e Hubble Heritage Team (STScI / AURA)

Nel 2018, gli scienziati hanno rivisitato i vecchi dati di Galileo e hanno scoperto che Europa potrebbe sfiatare pennacchi di vapore acqueo nello spazio. Il telescopio spaziale Hubble ha anche trovato interessanti prove di pennacchi su Europa. Hubble, un potente telescopio spaziale orbitante attorno alla Terra che studiava destinazioni lontane, ha fatto la sua prima scoperta di possibili pennacchi ad Europa nel 2012.

I veicoli spaziali Pioneer 10 e 11 della NASA hanno attraversato il sistema gioviano nei primi anni ’70, fornendo solo immagini distanti di Europa. Ma erano ancora le prime immagini di Europa prese da un’astronave e aiutarono gli scienziati a perfezionare i calcoli delle dimensioni e della massa di Europa.

Nel 1979, l’astronave gemella Voyager attraversò il sistema gioviano, mappando le superfici delle lune della Galilea e fornendo misure più precise delle dimensioni delle lune. Delle lune della Galilea, Europa era la più scarsamente osservata a causa della sua orbita durante i voli Voyager. Tuttavia, le immagini di Voyager 2 hanno rivelato una superficie liscia caratterizzata da lineari simili a fratture, “terreno chiazzato” dall’aspetto sfocato e relativamente pochi crateri, suggerendo che qualcosa stava riemergendo sulla crosta ghiacciata di Europa.

Alcuni scienziati avevano precedentemente ipotizzato che Europa (così come Ganimede e Callisto) potrebbero nascondere un oceano liquido sotto il suo ghiaccio superficiale, e i Voyager hanno fornito suggerimenti entusiasmanti sul fatto che questo potrebbe davvero essere il caso, aprendo la strada alla successiva esplorazione di Galileo.

Le missioni future includono il prossimo Europa Clipper della NASA e la missione JUICE dell’ESA. La missione JUICE esplorerà Giove e le sue tre più grandi lune ghiacciate, Europa, Ganimede e Callisto. Europa Clipper sarà il primo veicolo spaziale progettato per osservare Europa in modo esclusivo e completo.

Missione in Europa

Per determinare se questa luna lontana ha condizioni favorevoli alla vita, la missione Europa Clipper della NASA si sta preparando a condurre il primo studio dedicato e dettagliato di un mondo oceanico oltre la Terra.

L’obiettivo della spedizione è esplorare Europa per indagare sulla sua abitabilità. Il veicolo spaziale non viene inviato per trovare la vita stessa, ma cercherà invece di rispondere a domande specifiche sull’oceano, la conchiglia di ghiaccio, la composizione e la geologia di Europa.

Dotato di una potente suite per indagini scientifiche, il veicolo spaziale sarà anche preparato per scoperte inaspettate, inseguendo le risposte a nuove domande che non sappiamo ancora porre.

Europa
Il rendering di Europa e Giove di un artista basato su immagini inviate da veicoli spaziali in visita. Credito: NASA / JPL-Caltech

La sonda Europa Clipper della NASA condurrà un sondaggio dettagliato su Europa luna di Giove, per determinare se la luna ghiacciata potrebbe ospitare condizioni adatte alla vita. La navicella spaziale, in orbita attorno a Giove, effettuerà circa 45 passaggi ravvicinati su Europa, spostando la sua traiettoria di volo per ciascun sorvolo per librarsi su una posizione diversa in modo da scansionare quasi l’intera luna.

Dopo ogni sorvolo, l’astronave invierà il suo fascio di dati sulla Terra. Il tempo che intercorre tra i flybys darà inoltre agli scienziati il ​​tempo di studiare i dati e prendere in considerazione la possibilità di adattare i tempi e la traiettoria dei futuri flybys se trovano regioni che suscitano curiosità e necessitano di ulteriori studi.

La navicella spaziale, in orbita attorno a Giove, effettuerà circa 45 passaggi ravvicinati su Europa, spostando la sua traiettoria di volo per ciascun sorvolo per librarsi su una posizione diversa in modo da scansionare quasi l’intera luna.

L’altitudine di Europa Clipper varierà da 2.700 chilometri a 25 chilometri sopra la superficie della luna all’avvicinarsi più vicino. La maggior parte dei flybys sarà al di sotto di 100 chilometri. L’astronave oscillerà anche vicino ad altre due grandi lune gioviane – Ganimede e Callisto – per aiutare a modellare e reindirizzare la sua orbita.

La navicella spaziale avrà un’altezza di circa 6 metri. Al decollo, avrà una massa di circa 6.000 chilogrammi compreso il carburante per il viaggio.

Il payload di Europa Clipper includerà telecamere e spettrometri per produrre immagini ad alta risoluzione e mappe compositive della superficie e dell’atmosfera sottile di Europa, un radar che penetra nel ghiaccio per cercare l’acqua nel sottosuolo e un magnetometro e misure di gravità per misurare il campo magnetico della luna e sbloccare indizi del suo oceano e del suo interno profondo.

L’astronave trasporterà anche uno strumento termico per individuare posizioni di ghiaccio più caldo e forse recenti eruzioni di acqua e strumenti per misurare la composizione di minuscole particelle nella sottile atmosfera della luna e nell’ambiente spaziale circostante.

Nel 2012, il telescopio spaziale Hubble della NASA ha osservato il vapore acqueo sopra Europa, fornendo la prima forte evidenza di pennacchi d’acqua. Se i pennacchi esistono  e se sono collegati a un oceano sotterraneo, aiuteranno gli scienziati a studiare la composizione chimica di Europa e il potenziale dell’oceano per ospitare la vita.

Poiché Europa è immersa nelle radiazioni intrappolate nel campo magnetico di Giove, il carico utile di Europa Clipper e altri dispositivi elettronici saranno racchiusi in una volta a pareti spesse. Questa strategia di armatura fino a Giove con una camera blindata per radiazioni è stata sviluppata e utilizzata con successo per la prima volta dal veicolo spaziale Juno della NASA.

Le pareti della sonda – costituite da titanio e alluminio – fungeranno da scudo di radiazione contro la maggior parte delle particelle atomiche ad alta energia, rallentando notevolmente l’effetto dell’invecchiamento che la radiazione ha sull’elettronica del veicolo spaziale.

Europa
Rafting sul ghiaccio: vista di una piccola regione della sottile, interrotta, crosta di ghiaccio nella regione di Conamara della luna di Giove Europa che mostra l’interazione del colore della superficie con le strutture di ghiaccio. Credito: NASA / JPL-Caltech

Cosa ci fa pensare che ci sia un oceano sotto la crosta ghiacciata di Europa?

Europa e i suoi tre grandi satelliti di pari livello – Io, Ganimede e Callisto – furono scoperti dall’astronomo Galileo nel 1610, ma passarono quasi 400 anni prima che venisse vista una vista dettagliata delle loro superfici e venisse rivelata l’unicità di queste lune “galileiane”.

Negli anni ’60, le osservazioni del telescopio terrestre determinarono che la composizione superficiale di Europa è principalmente ghiaccio d’acqua, così come la maggior parte degli altri corpi solidi del sistema solare esterno.

I veicoli spaziali Pioneer 10 e 11 volarono da Giove all’inizio degli anni ’70, ma i primi veicoli spaziali ad illustrare le superfici delle lune di Giove in modo significativo furono i veicoli spaziali Voyager 1 e 2. L’approccio più vicino di Voyager 1 a Giove è avvenuto nel marzo 1979, con Voyager 2 seguito nel luglio dello stesso anno. La migliore risoluzione di imaging dei Voyager era limitata a poco più di 2 chilometri per pixel.

Queste immagini hanno rivelato una superficie più luminosa di quella della luna terrestre, attraversata da numerose fasce e creste, e con una sorprendente mancanza di grandi crateri da impatto, alte scogliere o montagne (in altre parole, una superficie molto liscia, rispetto alle altre lune ghiacciate) .

EuropaEuropa

I pennacchi di Europa situati vicino al punto caldo di Europa

L’immagine sopra traccia la posizione dei pennacchi di materiale in eruzione, osservata dal telescopio spaziale Hubble della NASA nel 2014. I pennacchi si trovano all’interno dell’area circondata dall’ovale verde. L’ovale verde corrisponde anche a una regione calda sulla superficie dell’Europa, identificata dalla mappa della temperatura a destra. Questa è una prova circostanziale che esiste un oceano sotterraneo.

Anche se i Voyager non passarono molto vicino a Europa, le immagini sono di qualità abbastanza elevata e i ricercatori notarono che alcune bande scure avevano lati opposti che combaciavano perfettamente, come pezzi di un puzzle. Queste fessure si sono separate e il materiale ghiacciato scuro sembrava essere defluito negli spazi aperti, suggerendo che la superficie è stata attiva in qualche periodo del passato.

Le immagini di Voyager hanno mostrato solo una manciata di crateri da impatto, che dovrebbero accumularsi nel tempo poiché una superficie planetaria è costantemente bombardata dai meteoriti per miliardi di anni fino a quando la superficie è coperta da crateri. Pertanto, la mancanza di grandi crateri di impatto ha suggerito che la superficie della luna è relativamente giovane questo implica che qualcosa li ha cancellati, come flussi vulcanici ghiacciati con il depositarsi della crosta ghiacciata sotto il suo stesso peso.

Gli scienziati hanno anche scoperto che i modelli di alcune delle caratteristiche lineari più lunghe sulla superficie non corrispondevano ai modelli previsti di fratture che dovrebbero essere creati dalle maree mentre Europa orbita attorno a Giove.

Hanno determinato che i motivi si adatterebbero molto bene se la superficie di Europa si muove indipendentemente e non è bloccata dal resto degli strati interni, come nel caso in cui esistesse uno strato di ghiaccio liquido o leggermente più caldo tra la crosta e l’interno profondo.

Studi su come il riscaldamento delle maree influiscono su Europa suggeriscono che potrebbe esistere un oceano sotterraneo globale all’interno della luna ghiacciata.

Queste scoperte intriganti hanno portato alla missione Galileo, lanciata nel 1989 ed è entrata in orbita attorno a Giove nel 1995. La missione principale Galileo comprendeva osservazioni di ciascuno dei quattro satelliti galilei durante i voli ripetuti.

Le informazioni su Europa inviate da Galileo erano così intriganti che la missione fu estesa per ottenere un totale di 12 voli ravvicinati della luna ghiacciata. I dati della missione includevano immagini di Europa su una vasta gamma di scale, rivelando nuovi dettagli sulla superficie e fornendo un contesto per come quei dettagli si riferivano alla luna nel suo insieme.

Una delle più importanti misurazioni effettuate dalla missione Galileo ha mostrato come il campo magnetico di Giove sia stato interrotto nello spazio attorno a Europa. Questa misurazione implicava fortemente che uno speciale tipo di campo magnetico veniva creato (indotto) all’interno di Europa da uno strato profondo di alcuni fluidi elettricamente conduttivi sotto la superficie.

Basati sulla composizione ghiacciata di Europa, gli scienziati pensano che il materiale più probabile per creare questa firma magnetica sia un oceano globale di acqua salata.

Le future missioni in Europa cercheranno probabilmente di confermare la presenza del suo oceano. Ad esempio, le misurazioni della quantità di flessione dovuta alle maree sono un indicatore importante: se l’oceano esiste, le maree dovrebbero deformare la superficie di circa 30 m; se la luna è gelata, le maree dovrebbero allungare la superficie di solo un metro.

Anche di grande interesse sarà la composizione del materiale rossastro sulla superficie. Gli scienziati vorrebbero sapere se questo materiale contiene indizi sulla composizione dell’oceano e se il materiale scorre ciclicamente tra la superficie e l’interno.

Oltre a Europa Clipper, sono state suggerite altre potenziali missioni che affronterebbero le domande più urgenti su Europa. Il Jupiter Icy Moons Explorer (JUICE) in programma dall’Agenzia spaziale europea (ESA) affronterà alcune di queste domande e condurrà indagini dettagliate sulla luna gemella di Europa, Ganimede.

Inoltre, il concetto di missione Europa Lander proposto sarebbe atterrato sulla superficie di Europa per eseguire uno studio in loco di composizione e abitabilità. Ingredienti per la vita?

Europa potrebbe avere gli ingredienti essenziali necessari per la vita:

Europa

L’acqua è in cima alla lista degli ingredienti che rendono possibile la vita. Dissolve i nutrienti che gli organismi possono mangiare, trasporta sostanze chimiche importanti all’interno delle cellule viventi e consente a tali cellule di eliminare i rifiuti.

I dati indicano che l’Europa potrebbe avere molta acqua – un oceano salato sotto la sua crosta che contiene più acqua dell’oceano terrestre. Gli scienziati pensano anche che ci sia un fondale roccioso sul fondo dell’oceano. L’interazione tra l’oceano e le rocce potrebbe fornire nutrienti chimici per gli organismi viventi.

Le migliori prove dell’esistenza di un oceano su Europa sono state raccolte dalla navicella spaziale Galileo della NASA, che orbitò attorno a Giove dal 1995 al 2003. La navicella spaziale fece 12 voli ravvicinati di Europa e uno dei suoi strumenti, un magnetometro, rilevò che un campo magnetico era stato creato all’interno Europa mentre il potente campo magnetico di Giove superava la luna. Gli scienziati pensano che la cosa più probabile che possa creare questa firma magnetica sia un oceano globale di acqua salata.

La superficie di Europa mostra anche segni che potrebbe avere un oceano sotto i ghiacci. Le immagini di Galileo e di altri veicoli spaziali mostrano che la superficie non ha molti crateri causati da impatti meteorici come le altre lune del sistema solare. Gli scienziati pensano che l’attività geologica, come il ghiaccio più caldo che sale dal basso, potrebbe cancellare i crateri nel tempo.

La superficie ghiacciata e brillante di Europa è un paesaggio diverso da qualsiasi altra cosa vista sulla Terra. Per cominciare, in senso lato, è abbastanza liscio, senza montagne imponenti e senza bacini profondi o voragini. Una miriade di creste e scanalature attraversano la superficie, spezzando il paesaggio.

Molte di queste caratteristiche coincidono con lunghe strisce ricurve che sono scure e di colore rossastro – alcune si estendono sulla superficie in grandi archi lunghi oltre 1000 chilometri. Altrove, cupole, pozzi e calotte caotiche di blocchi ghiacciati suggeriscono che il ghiaccio caldo può salire dal profondo.

I modelli suggeriscono che il guscio ghiacciato di Europa è relativamente sottile. La luna ghiacciata viene allungata e schiacciata della gravità di Giove, in un ciclo infinito, mentre Europa orbita attorno al pianeta gigante. Queste contrazioni sono un processo chiamato flessione delle maree, che potrebbe creare calore all’interno di Europa; il ghiaccio riscaldato da questo calore può spingere la superficie verso l’alto per creare le creste.

La flessione mareali potrebbero anche creare abbastanza calore all’interno di’Europa per mantenere un oceano liquido sotto la superficie ghiacciata della luna. La maggior parte del calore sarebbe localizzata sul confine tra l’oceano e la crosta ghiacciata.

Europa

Affinché Europa sia potenzialmente abitabile, dovrebbe avere gli ingredienti chimici essenziali per la chimica della vita. Questi includono carbonio, idrogeno, azoto, ossigeno, fosforo e zolfo, che sono elementi comuni, e gli scienziati pensano che probabilmente fossero presenti su Europa durante la sua formazione. In seguito, asteroidi e comete hanno avuto un impatto sulla luna e avrebbero depositato materiali organici o contenenti carbonio.

Scollo che mostra i dettagli sulla superficie di Europa.
L’immagine a sinistra mostra una regione della crosta dell’Europa formata da blocchi che si pensa si siano spezzati e “zatterati” in nuove posizioni. Credito: NASA / JPL / Università dell’Arizona

Gli elementi chimici per la vita potrebbero ridiedere nel guscio ghiacciato di Europa, così come nel suo oceano. Il riscaldamento delle maree potrebbe alimentare un sistema che ricicla acqua e sostanze nutritive nell’interno roccioso della luna, il guscio di ghiaccio e l’oceano, creando un ambiente acquoso ricco di sostanze chimiche che contribuiscono alla vita.

Europa

Tutte le forme di vita hanno bisogno di energia per sopravvivere. La vita su un mondo ghiacciato lontano dal Sole da dove otterrebbe energia? Il tipo di vita che potrebbe abitare su Europa probabilmente non è alimentato dalla fotosintesi, ma da reazioni chimiche.

La superficie di Europa è devastata dalle radiazioni di Giove e la vita non potrebbe sopravvivere. Ma le radiazioni possono creare carburante per vitale in un oceano sotto la superficie.

Grafico che mostra le radiazioni che interagiscono con la superficie di Europa.
Le radiazioni di Giove possono distruggere le molecole sulla superficie di Europa. Credito: NASA / JPL-Caltech

La radiazione divide le molecole d’acqua (H2O, fatto di ossigeno e idrogeno) nell’atmosfera estremamente tenue di Europa. L’idrogeno fuoriesce nello spazio e l’ossigeno più pesante rimane nell’atmosfera. L’ossigeno è un elemento molto reattivo e potenzialmente potrebbe essere utilizzato nelle reazioni chimiche che rilasciano energia, che le forme di vita potrebbero sfruttare. Se l’ossigeno in qualche modo si dirige verso l’oceano, potrebbe eventualmente fornire energia chimica per la vita microbica.

Se l’Europa ha un oceano salato, le reazioni chimiche tra l’acqua e le rocce sul fondo dell’oceano potrebbero creare materiali ricchi di idrogeno. Se ci sono aree in cui l’oceano interagisce con la roccia calda, come le aperture idrotermali negli oceani della Terra, l’acqua potrebbe riversare sostanze chimiche per alimentare la vita.

In breve, Europa potrebbe avere una varietà di processi che lavorano insieme per rendere disponibile l’energia chimica per alimentare i processi vitali di organismi semplici come i batteri.

 

Riferimenti e approfondimenti

  1. Rothery, David A. (1999). Satelliti dei pianeti esterni: mondi a sé stanti . Oxford University Press US. ISBN 978-0-19-512555-9.
  2. Harland, David M. (2000). Giove Odissea: la storia della missione Galileo della NASA . Springer. ISBN 978-1-85233-301-0.
  3. Profilo Europa alla NASA
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