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Eruzione del Monte Sant’Elena

Il Monte Sant’Elena era un tempo un bellissimo esempio simmetrico di uno strato vulcano nella catena montuosa delle Cascate nel sud-ovest di Washington, che si elevava a 3.000 metri sul livello del mare. Poi, il 18 maggio 1980, il vulcano, un tempo silenzioso, eruttò e fece saltare i 300 metri superiori della vetta. Un cratere a forma di ferro di cavallo e un deserto arido erano tutto ciò che rimaneva.Da allora, la terra ha guarito e recuperato gran parte della sua bellezza naturale, ma è probabile che Mount St. Helens non rimarrà in silenzio per sempre.

I registri geologici suggeriscono che il vulcano ha attraversato diverse fasi di attività, secondo l’US Geological Survey (USGS). Dal 1800 almeno, il vulcano ha vissuto un periodo di eruzioni intermittenti fino al 1857, poi alcune piccole eruzioni a vapore nel 1998, 1903 e 1921. Altrimenti, il vulcano è rimasto relativamente pacifico per tutto il 20° secolo ed è stata una popolare area ricreativa fino la sua eruzione del 1980.

Monte Sant'Elena
Il 18 maggio 1980, il Monte. Sant’Elena esplose. 57 persone sono state uccise. Immagine di credito: di Austin Post – Enorme tif convertito in jpeg e didascalia da USGS Mount St. Helens, Washington, 18 maggio 1980 Immagini di eruzione, dominio pubblico, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=3157557

Il 1° marzo 1980, l’Università di Washington ha installato un nuovo sistema di sismografi per monitorare l’attività sismica nelle Cascate, in particolare intorno al Monte St. Helens, dove si è verificato un recente aumento dell’attività sismica.

Secondo il Dipartimento di Scienze Geologiche dell’Università Statale di San Diego, la prima indicazione chiave che la maggiore attività vulcanica era imminente è stata quando un terremoto di magnitudo 4.2 ha rimbombato sotto il Monte St. Helens il 20 marzo.

Solo tre giorni dopo, il 23 marzo, un terremoto di magnitudo 4.0 ha scosso la terra e innescato una catena di terremoti di magnitudo minore, circa 15 all’ora.

L’agitazione continuò e cominciò a intensificarsi nei due giorni successivi. Entro il 25 marzo, i sismografi rilevavano una media di tre terremoti di magnitudo 4.0 ogni ora. Le osservazioni aeree hanno rivelato nuove fratture nei ghiacciai circostanti e numerosi frane.

Verso mezzogiorno ora locale, il 27 marzo, la tensione è stata rilasciata quando la vetta del Monte St. Helens si è spalancata, facendo scoppiare vapore per 1.829 metri in aria e facendo saltare un cratere largo 75 metri attraverso la vetta, secondo a USGS.

Eruzioni minori continuarono a un ritmo di circa un’ora all’ora per tutto il mese di marzo, poi diminuirono a circa una al giorno in aprile fino a quando si fermarono il 22 aprile. Il 7 maggio, le eruzioni iniziarono nuovamente a salire, e il tasso di eruzioni aumentò gradualmente per il prossimo 10 giorni.

Il 17 maggio, il lato nord del vulcano si era gonfiato di circa 140 m quasi orizzontalmente, indicando che il magma si stava sollevando verso la sommità del vulcano e la pressione stava crescendo.

Monte Sant'Elena
Un’immagine satellitare del 1984 e una del 2013. È facile vedere quanta vita vegetale è tornata nell’area, ma non ovunque. Credito d’immagine: immagini dell’Osservatorio della Terra della NASA di Joshua Stevens , Robert Simmon e Jesse Allen, usando i dati Landsat del Geological Survey degli Stati Uniti .

La mattina del 18 maggio, il vulcanologo USGS David Johnston, si è svegliato nel suo campeggio su una cresta a 6 miglia a nord del vulcano, e trasmesso via radio nel suo regolare rapporto delle 7:00. Le modifiche alla montagna rigonfia erano coerenti con quanto era stato segnalato diverse volte al giorno dall’inizio dell’orologio e non lasciavano alcuna indicazione su quello che stava per accadere, secondo l’USGS.

Alle 8:32 del mattino, un terremoto di magnitudo 5.1 si è registrato sull’attrezzatura sismografica a circa 1 miglio sotto il vulcano. Il suo eccitato messaggio radio, “Questo è tutto!” è stato seguito da un flusso di dati. Era la sua ultima trasmissione; la cresta su cui si era accampato era all’interno della zona di deflagrazione diretta.

Overhead, Keith e Dorothy Stoffel stavano effettuando un’indagine aerea sul vulcano quando hanno notato una frana sul bordo del cratere della vetta, secondo quanto riferito da USGS. In pochi secondi, l’intera parete nord della montagna era in movimento.

Proprio mentre passavano sul lato est della montagna, la parete nord crollò, rilasciando gas surriscaldati e magma intrappolato in una massiccia esplosione laterale. Keith mise l’aereo in un’immersione ripida per guadagnare la velocità di superare la nube di gas incandescente; Dorothy continuò a fotografare l’eruzione attraverso i finestrini posteriori dell’aereo mentre facevano la loro fuga.

Il brusco rilascio di pressione sulla camera magmatica creò una “nuée ardente”, una nuvola incandescente di gas surriscaldato e detriti di roccia sprigionati dalla parete montuosa che si muoveva a velocità quasi supersoniche. Tutto nell’arco di otto miglia dall’esplosione è stato spazzato via quasi istantaneamente, secondo l’USGS.

L’onda d’urto rotolò sulla foresta per altre 19 miglia, livellando alberi secolari; tutti i tronchi allineati perfettamente a nord. Al di là di questa “zona di abbattimento” la foresta è rimasta in piedi ma è stata bruciata senza vita. L’area devastata dalla forza dell’esplosione diretta copriva un’area di quasi 596 chilometri quadrati.

Monte Sant'Elena
Il monte La pianura della pomice di Sant’Elena ospita 33 studi di ricerca. Credito di immagine: Heidi Brown / Cascade Forest Conservancy

Poco dopo l’esplosione laterale, una seconda esplosione verticale si è verificata alla sommità del vulcano, inviando nell’aria una nuvola di funghi e ceneri con più di 19 km. Nei giorni successivi, circa 540 milioni di tonnellate (490.000 chilotoni) di ceneri sono andate alla deriva fino a 5.700 km quadrati, stabilendosi in sette stati.

Il calore dell’eruzione iniziale ha sciolto ed eroso il ghiaccio glaciale e la neve attorno alla parte restante del vulcano.L’acqua mescolata con sporcizia e detriti creava lahar, o flussi di fango vulcanico.

Secondo la USGS, i lahar hanno raggiunto una velocità di 145 km/h e hanno demolito tutto sul loro percorso. Anche la maggior parte dei ghiacciai che circondano il Monte St. Helens si scioglievano e probabilmente contribuivano ai distruttivi lahar, Benjamin Edwards, vulcanologo e professore di Scienze della Terra al Dickinson College in Pennsylvania, disse a WordsSideKick.com in una e-mail.

Vulcano più distruttivo degli Stati Uniti

L’eruzione del Mount St. Helens del 1980 è stata la più distruttiva nella storia degli Stati Uniti. Cinquantasette persone sono morte e migliaia di animali sono stati uccisi, secondo USGS. Più di 200 case sono state distrutte e sono state danneggiate oltre 185 miglia di strade e 15 miglia di ferrovie. Sistemi di fognatura ostruiti dalla cenere, automobili e edifici danneggiati e interruzione temporanea del traffico aereo nel nord-ovest.

La commissione per il commercio internazionale stimava che i danni al legname, alle opere civili e all’agricoltura fossero di $ 1,1 miliardi. Il Congresso ha approvato $ 950 milioni in fondi di emergenza per il Corpo d’armata degli ingegneri, l’Agenzia federale di gestione delle emergenze e l’Amministrazione delle piccole imprese per aiutare gli sforzi di recupero.

Il Monte Sant’Elena scoppierà di nuovo?

Oggi gli scienziati seguono da vicino il Monte St. Helens e altri vulcani nel Pacifico nord-occidentale. L’ubicazione del vulcano nella zona di subduzione di Cascadian significa che un’altra eruzione è inevitabile, Howard R. Feldman, presidente di geologia e scienze ambientali al Touro College di New York, ha dichiarato a WordsSideKick.com.

Ma prevedere quando ciò accadrà è estremamente difficile.

I dati sismici a lungo termine sono la chiave per sapere quando un vulcano potrebbe essere sul punto di scoppiare, ha detto Edwards. Un salto nel numero di terremoti nel corso di una settimana, o anche di un giorno, può segnalare l’inizio di una nuova attività.

Negli ultimi anni, l’attività sismica che si è verificata attorno al Monte Sant’Elena è scesa nel range normale, come suggerito dai dati della Pacific Northwest Seismic Network.

Supplemento Di Video: Cronache della Storia – eruzione del sant Elena.divx.

 

Riferimenti e approfondimenti

  1. Mount St. Helens, su Geographic Names Information SystemU.S. Geological Survey.
  2. Mount St. Helens National Volcanic MonumentUSDA Forest Service 
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Il Monte Sant'Elena era un tempo un bellissimo esempio simmetrico di uno strato vulcano nella catena montuosa delle Cascate nel sud-ovest di Washington, che si elevava a 3.000 metri (3.000 metri) sul livello del mare. Poi, il 18 maggio 1980, il vulcano, un tempo silenzioso, eruttò e fece saltare i 300 metri superiori della vetta. Un cratere a forma di ferro di cavallo e un deserto arido erano tutto ciò che rimaneva.
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