Amici della Scienza

L’epidemia di coronavirus COVID-19 ha origine naturale

Il virus SarsCoV2 è nato in natura e non in laboratorio attraverso la manipolazione di coronavirus simili a quello della Sars. E’ questa la conclusione a cui è giunto uno studio pubblicato su Nature Medicine da un gruppo internazionale di ricerca guidato dal californiano Scripps Research Institute.

I risultati sembrano così rispondere indirettamente anche alle polemiche nate nelle ultime ore da un vecchio servizio del Tg Leonardo che nel 2015 parlava di un pericoloso supervirus creato in Cina.

coronavirus COVID-19
Coronavirus COVID-19

“Nel mezzo dell’emergenza sanitaria globale da Covid-19, è ragionevole chiedersi perché è importante conoscere l’origine della pandemia”, scrivono i ricercatori. “Capire nel dettaglio come un virus animale ha fatto il salto di specie per infettare l’uomo in modo così efficace ci aiuterà a prevenire simili eventi futuri”.

Alla luce delle caratteristiche genetiche del virus SarsCoV2, “non crediamo che sia plausibile qualsiasi scenario che riconduca la sua nascita al laboratorio”. Per dimostrare in modo incontrovertibile l’origine naturale del virus bisognerà “ottenere sequenze virali correlate da fonti animali”. L’identificazione di un potenziale ospite intermedio, così come il sequenziamento del virus dai primissimi casi di contagio, potrà essere altrettanto utile.

Prova dell’evoluzione naturale

Gli scienziati hanno scoperto che la porzione di RBD delle proteine ​​del picco SARS-CoV-2 si era evoluta per colpire efficacemente una caratteristica molecolare all’esterno delle cellule umane chiamata ACE2, un recettore coinvolto nella regolazione della pressione sanguigna.

La proteina del picco SARS-CoV-2 era così efficace nel legare le cellule umane, infatti, che gli scienziati hanno concluso che era il risultato della selezione naturale e non il prodotto dell’ingegneria genetica.

Questa evidenza dell’evoluzione naturale è stata supportata dai dati sulla spina dorsale di SARS-CoV-2 – la sua struttura molecolare complessiva. Se qualcuno stesse cercando di progettare un nuovo coronavirus come patogeno, lo avrebbe costruito dalla spina dorsale di un virus noto per causare malattie.

Ma gli scienziati hanno scoperto che la spina dorsale SARS-CoV-2 differisce sostanzialmente da quella dei coronavirus già noti e assomiglia per lo più a virus correlati trovati in pipistrelli e pangolini.

“In queste due caratteristiche del virus, le mutazioni nella porzione RBD della proteina spike e la sua distinta spina dorsale, escludono la manipolazione di laboratorio come una potenziale origine per SARS-CoV-2”, ha detto Andersen.

Josie Golding, PhD, responsabile delle epidemie al Wellcome Trust, con sede nel Regno Unito, ha affermato che i risultati di Andersen e dei suoi colleghi sono “di fondamentale importanza per fornire una visione basata sulle prove delle voci che circolano sulle origini del virus (SARS-CoV -2) causando COVID-19 “.

“Concludono che il virus è il prodotto dell’evoluzione naturale”, aggiunge Golding, “ponendo fine a qualsiasi speculazione sull’ingegneria genetica deliberata”.

Possibili origini del virus

Sulla base dell’analisi del sequenziamento genomico, Andersen e i suoi collaboratori hanno concluso che le origini più probabili per SARS-CoV-2 hanno seguito uno dei due possibili scenari.

Nel primo scenario, il virus si è evoluto al suo attuale stato patogeno attraverso la selezione naturale in un ospite non umano e poi è saltato all’uomo. È così che sono emersi i precedenti focolai di coronavirus, con gli umani che hanno contratto il virus dopo l’esposizione diretta a zibetti (SARS) e cammelli (MERS).

I ricercatori hanno proposto i pipistrelli come il serbatoio più probabile per SARS-CoV-2 in quanto è molto simile a un coronavirus di pipistrello. Non ci sono casi documentati di trasmissione diretta pipistrello-umano, tuttavia, suggerendo che un ospite intermedio era probabilmente coinvolto tra pipistrelli e umani.

In questo scenario, entrambe le caratteristiche distintive della proteina spike di SARS-CoV-2 – la porzione di RBD che si lega alle cellule e il sito di scissione che apre il virus – si sarebbero evolute al loro stato attuale prima di entrare nell’uomo.

In questo caso, l’attuale epidemia sarebbe probabilmente emersa rapidamente non appena gli esseri umani fossero stati infettati, poiché il virus avrebbe già sviluppato le caratteristiche che lo rendono patogeno e in grado di diffondersi tra le persone.

Nell’altro scenario proposto, una versione non patogena del virus è passata da un ospite animale a un essere umano e si è poi evoluta nel suo attuale stato patogeno all’interno della popolazione umana. Ad esempio, alcuni coronavirus di pangolini, mammiferi simili ad armadillo trovati in Asia e in Africa, hanno una struttura di RBD molto simile a quella della SARS-CoV-2.

Un coronavirus da un pangolino avrebbe potuto essere trasmesso a un essere umano, direttamente o attraverso un ospite intermedio come zibetti o furetti.

Quindi l’altra distinta caratteristica della proteina spike di SARS-CoV-2, il sito di scissione, potrebbe essersi evoluta all’interno di un ospite umano, probabilmente attraverso una circolazione non rilevata limitata nella popolazione umana prima dell’inizio dell’epidemia.

I ricercatori hanno scoperto che il sito di scissione SARS-CoV-2 sembra simile ai siti di scissione di ceppi di influenza aviaria che hanno dimostrato di trasmettere facilmente tra le persone. SARS-CoV-2 si sarebbe potuto evolvere in un sito di scissione così virulento nelle cellule umane per presto dare il via all’attuale epidemia, poiché il coronavirus sarebbe diventato molto più capace di diffondersi tra le persone.

Il co-autore dello studio Andrew Rambaut ha ammonito che a questo punto è difficile, se non impossibile, sapere quale degli scenari è più probabile.

Se la SARS-CoV-2 è entrata nell’uomo nella sua forma patogena attuale da una fonte animale, aumenta la probabilità di futuri focolai, poiché il ceppo del virus che causa la malattia potrebbe ancora circolare nella popolazione animale e potrebbe saltare ancora agli esseri umani. Le probabilità di un coronavirus non patogeno che entra nella popolazione umana sono inferiori e quindi evolve proprietà simili al SARS-CoV-2.

 

Riferimenti e approfondimenti

  1. Scripps Research – The COVID-19 coronavirus epidemic has a natural origin, scientists say – March 17, 2020
  2. Amici della Scienza
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